Редкие земли не редки... пока

Редкие земли не редки... пока

Редкие земли (или же редкоземельные элементы) по сути своей не являются ни редкостью, ни типом почвы. Это 17 минералов, залежи которых в земной коре достаточно многочисленны. Так что обнаружить их месторождение несложно, чего не скажешь о полном обустройстве инфраструктуры для шахты.

Шахта, расположенная в Калифорнии, США, долгое время являлась одним из крупнейших поставщиков редкоземельных элементов в мире, однако она была закрыта в 2002 году после серии утечек радиоактивных отходов. Очистка этой шахты оказалась экономически невыгодна, гораздо проще было перейти на использование дешевых поставок из Китая.

Сегодня Китай является крупнейшим поставщиком редких земель в мире, но в последнее время эта азиатская страна вводит все больше ограничений на экспорт. Первые из них появились в 2009 году, предположительной причиной стало стремление обеспечить должное количество редкоземельных элементов для внутренних нужд страны.

Многие страны мира, включая США, зависят от китайского экспорта. Поэтому ограничения уже вызвали протест со стороны лидеров Японии и Германии, а США собираются проверить, не нарушает ли китайская политика в отношении редких земель правила международной торговли.

Недостаток редкоземельных элементов поставил ряд отраслей промышленности перед острой необходимостью найти им замену. Например, среднестатистическая ветряная турбина задействует несколько сотен килограммов неодима, одного из редкоземельных элементов, и это не единственная сфера энергетики, связанная с ними.

Считается, что «зеленая революция», призванная улучшить экологическую ситуацию, будет подпитываться от батареек (в противовес таким источникам энергии, как нефть и уголь). То есть, редкоземельные элементы станут одним из ключевых элементов, ведь ряд видов аккумуляторов электромобилей требует неодима и диспрозия. Они же используются в двигателе и тормозной системе «экологически чистых» автомобилей.

Помимо машин будущего, редкие земли нужны и машинам настоящего. Они помогают снизить экологическую нагрузку современных автомобилей, в том числе и гибридов. Каталитический конвертер покрывается слоем вещества, содержащего редкоземельные элементы лантан и церий. Благодаря этим элементам происходит химическая реакция, делающая выхлопные газы менее токсичными.

Редкоземельные элементы используются не только в крупных машинах вроде автомобилей и ветряных турбин, но и в мелких электронных товарах. Смартфоны, МР3-плееры, системы хэндс-фри – все эти устройства нуждаются в неодиме и самарии.

Еще когда функционировала шахта в США, одним из наиболее ценных редкоземельных элементов был европий. Его использовали в самых первых телевизорах, а сегодня, в несколько иной обработке, применяют при создании плазменных моделей. Кроме того, редкоземельные элементы используются для придания мониторам блеска.

Редкие земли крайне важны и в медицине. В частности, они применяются в устройствах для магнитно-резонансной томографии. Магниты, получаемые из редких земель, обладают значительной мощностью и легким весом, что дает им огромное преимущество перед другими материалами.

Также редкие земли, в первую очередь самарий, активно применяются в оборонной промышленности. Речь идет опять же о полученных из них магнитах, далее использующихся в вооружении.

Что любопытно, при всей тесной связи редких земель с «зелеными» технологиями, в этих элементах нуждается и традиционная энергетика. Переработка нефти требует использования специального порошка, изготовленного на основе церия и лантана. Так что редкие земли играют важную роль в получении бензина.

Отсюда и мировое беспокойство по поводу экспортных ограничений Китая. Редкие земли непосредственно связаны с технологическим прогрессом, необходимым каждой стране.

Shelley DuBois, Fortune, перевод с английского – Влада Соболева

  • Дата публикации: 01.11.2010
  • 945

Чтобы оставить комментарий или выставить рейтинг, нужно Войти или Зарегистрироваться